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Ciência, Internet, Tecnologia

Nobel de Física premia cientista ‘pai’ da comunicação via fibra óptica


Charles Kao divide prêmio com Willard Boyle e George Smith.
Invenções do fim da década de 1960 viabilizaram a internet.

Gunnar Oquist e Ingemar Lindstrom, membros da Real Academia Sueca de Ciências, anunciam ganhadores do Nobel de Física de 2009

Gunnar Oquist e Ingemar Lindstrom, membros da Real Academia Sueca de Ciências, anunciam ganhadores do Nobel de Física de 2009

Kao receberá metade do Prêmio Nobel (cerca de R$ 1,2 milhão) por pesquisa pioneira na área de fibras ópticas

Kao receberá metade do Prêmio Nobel (cerca de R$ 1,2 milhão) por pesquisa pioneira na área de fibras ópticas

A Real Academia Sueca de Ciências anunciou nesta terça-feira (6) em Estocolmo, Suécia, que o Prêmio Nobel de Física foi concedido a Charles Kuen Kao por suas pesquisas sobre transmissão da luz através de fibras para fins de comunicação óptica. Ele receberá metade do prêmio de 10 milhões de coroas suecas (cerca de R$ 2,5 milhões). Nascido em Xangai em 1933, Kao foi educado em Hong Kong. Graduou-se em Engenharia Elétrica em 1957 na Universidade de Londres, mesma instituição em que concluiu seu doutorado. Ele era diretor de engenharia da Standard Telecommunication Laboratories, em Harlow, Reino Unido. Aposentou-se em 1996.

A outra metade será dividida por Willard Sterling Boyle, nascido no Canadá em 1924, e George Elwood Smith, nascido nos EUA em 1930, pela invenção em 1969 de um circuito semicondutor para imagens, chamado sensor CCD (de Charged-Coupled Device). O sensor viabilizou uma vasta gama de novas tecnologias, desde as câmeras fotográficas digitais portáteis até a captura de imagens do espaço que abriram um novo campo de pesquisa em astrofísica. Novas aplicações surgiram também na medicina, com as microcirurgias. Boyle e Smith trabalhavam nos Laboratórios Bell. O primeiro se aposentou em 1979; o segundo, em 1986.

Com George Hockham, Kao foi o primeiro a mostrar a viabilidade do envio de luz através de fragmentos de vidro de alguns mícrons de diâmetro. Em junho de 1966, a dupla publicou o estudo “Dielectric-fiber surface waveguides for optical frequencies”, que se tornou referência no campo da comunicação óptica.

Estudo-marco em fibras ópticas foi publicado em 1966

O comitê do Nobel chamou os três cientistas de “mestres da luz”, porque seus trabalhos permitiram “a criação de numerosas inovações práticas para a vida cotidina e contribuiram com novas ferramentas para a exploração científica”. O comitê afirma ainda que as descobertas de Kao “abriram caminho à tecnologia de fibra óptica que se usa hoje em quase todas as comunicações telefônicas e de transmissão de dados”.

Se alinhados, os cabos de fibra óptica instalados hoje dariam 25 mil voltas pela Terra.

CCD transforma padrões de luz em informação digital (Foto: Alcatel-Lucent/Bell Labs - 1974)

CCD transforma padrões de luz em informação digital (Foto: Alcatel-Lucent/Bell Labs - 1974)

Clique aqui para ler a contextualização científica das contribuições de Kao, Boyle e Smith (formato pdf, em inglês, 16 páginas).

Antes deles, 184 pessoas foram laureadas com o Nobel de Física. Desde 1901, 102 prêmios foram concedidos.

Anotações originais da reunião em que Boyle e Smith discutiram pela primeira vez o mecanismo do CCD, em 8 de setembro de 1969

Anotações originais da reunião em que Boyle e Smith discutiram pela primeira vez o mecanismo do CCD, em 8 de setembro de 1969

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